Cómo manejar las exacerbaciones agudas de la enfermedad pulmonar obstructiva crónica

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica es una afección a largo plazo que causa un deterioro progresivo de la estructura y función de sus pulmones. Aunque la EPOC se desarrolla gradualmente durante muchos años, la enfermedad generalmente implica brotes intermitentes que requieren un tratamiento más intensivo y posiblemente hospitalización. Un estudio publicado en la revista "Thorax" en 2012 sugiere que el riesgo de muerte aumenta significativamente durante un brote de EPOC. El tratamiento médico adecuado de estos episodios es fundamental. Seguir los consejos de su médico es la mejor manera de evitar potencialmente la hospitalización durante una exacerbación de la EPOC.

Síntomas de exacerbación

La EPOC causa un grupo de síntomas que son bastante constantes de una persona a otra. Una tos que produce flemas, que a menudo comienza durante la mediana edad, suele ser el primer signo de EPOC. La dificultad para respirar es otro sello distintivo de la enfermedad pulmonar obstructiva. Este síntoma ocurre inicialmente con el esfuerzo, pero eventualmente ocurre incluso en reposo. Las exacerbaciones de la EPOC suelen comenzar con un empeoramiento de la tos, un aumento de la producción de flemas o un aumento brusco de la dificultad para respirar. Los brotes que se desencadenan por infecciones pueden estar asociados con fiebre, escalofríos y dolores corporales.

Los antibióticos

Según la Iniciativa Global para la Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica, no se puede identificar la causa de aproximadamente un tercio de las exacerbaciones graves en pacientes con EPOC. Se cree que las infecciones virales y bacterianas desencadenan la mayoría de estos episodios. Debido a que muchas personas con EPOC tienen bacterias en los pulmones incluso cuando su enfermedad es estable, el papel potencial de las bacterias en las exacerbaciones a menudo no está claro. Sin embargo, los antibióticos son un pilar del tratamiento de las exacerbaciones. Si su médico le receta antibióticos, es importante tomar la cantidad completa y finalizar todo el ciclo para evitar una recurrencia.

Si su médico sospecha que la influenza es la causa de su exacerbación y los medicamentos pueden iniciarse lo suficientemente pronto, los medicamentos antivirales pueden ser parte de su tratamiento.

Los corticosteroides

Muchas personas con EPOC toman corticosteroides inhalados, como beclometasona (Qvar), mometasona (Asmanex) y fluticasona (Flovent). El tratamiento diario con estos medicamentos reduce la inflamación de las vías respiratorias, mejora el flujo de aire y limita la producción de flemas. La inflamación tiende a aumentar durante una exacerbación y la terapia con corticosteroides más intensiva generalmente ayuda a controlar este problema. Su médico puede recetarle corticosteroides "sistémicos", que generalmente se toman por vía oral, pero también se pueden administrar por vía intravenosa. Cuando su brote se resuelva, es posible que se reduzcan gradualmente los corticosteroides sistémicos.

broncodilatadores

Al igual que los corticosteroides, los broncodilatadores suelen formar parte de la terapia diaria para la EPOC. Estos medicamentos, incluidos el albuterol (Proventil, Ventolin) y el pirbuterol (Maxair), relajan los músculos que rodean las vías respiratorias y mejoran el flujo de aire. Durante una exacerbación, su médico puede recomendarle aumentar la dosis o la frecuencia del broncodilatador que usa normalmente. También es posible que le receten un inhalador que combina un broncodilatador con un corticosteroide. En algunos casos, es posible que deba usar un nebulizador, que es una máquina que mezcla medicamentos con vapor de agua y mejora la administración de medicamentos a los pulmones.

Otras medidas

Puede beneficiarse del oxígeno suplementario durante una exacerbación de la EPOC. Si su médico decide que necesita esta forma de tratamiento y no requiere hospitalización, generalmente se le puede entregar oxígeno a su hogar.

Los fumadores con EPOC tienen exacerbaciones más frecuentes y graves, por lo que se le recomendará que deje de fumar si aún no lo ha hecho.

Si usted y su médico están tratando de controlar su exacerbación sin hospitalización, es posible que le pidan que controle su saturación de oxígeno. Esto se logra con un pequeño dispositivo similar a una pinza que se coloca en su dedo. Detecta la cantidad de oxígeno en su sangre. En última instancia, su médico decidirá si su afección requiere tratamiento hospitalario.

Las personas hospitalizadas con un brote de EPOC pueden necesitar asistencia respiratoria, también conocida como ventilación mecánica. Con la ventilación invasiva, un tubo que se inserta en la tráquea se conecta a una máquina de ventilación. Las técnicas no invasivas implican el uso de máscaras ajustadas y oxígeno presurizado. Debido a que las exacerbaciones graves aumentan el riesgo de morir, muchos expertos recomiendan discutir una directiva de atención médica anticipada con el médico y sus seres queridos una vez que se haya estabilizado.

advertencia

Si tiene EPOC y experimenta un empeoramiento repentino de sus síntomas, comuníquese con su médico de inmediato. Busque asistencia médica urgente si no puede comunicarse con su médico.