Desarrollo pulmonar fetal

Mientras se desarrolla en el útero de la madre, un feto depende casi totalmente de los órganos de la madre para todas sus necesidades, incluida la nutrición y el oxígeno que pasan de la sangre de la madre a través de la placenta al torrente sanguíneo fetal. Al nacer, el recién nacido necesita pulmones completamente funcionales que puedan absorber oxígeno y eliminar el dióxido de carbono de su sangre. Durante el desarrollo fetal, los pulmones se desarrollan a través de un proceso complejo que toma varios meses y se completa justo antes del nacimiento.

Primeras etapas

La etapa más temprana del desarrollo pulmonar ocurre desde la tercera hasta la séptima semana de embarazo, cuando se forma una pequeña yema de tejido en un tubo primitivo dentro del cuerpo en desarrollo del embrión. Este brote de tejido forma la tráquea temprana y las dos vías respiratorias principales llamadas tubos bronquiales, que se originan en la tráquea y se conectan a ella.

Cada tubo bronquial primitivo termina en un trozo de tejido, a veces llamado yema pulmonar, que continúa creciendo. A medida que crece, esta yema se divide en muchos tubos ramificados, conectados entre sí en secuencia y finalmente conducen a los dos bronquios principales y la tráquea. En la semana 16 de embarazo, la ramificación de estos bronquios termina y el feto tiene el mismo número de ramificaciones que el pulmón de un adulto, aunque los conductos en sí son todavía muy pequeños.

Próximas etapas

Durante la semana 16 a la 24 del embarazo, se producen cambios importantes en el pulmón en desarrollo. A esto se le llama etapa canilicular porque los espacios donde tiene lugar el intercambio de aire después del nacimiento están canalizados o abiertos. El tejido pulmonar continúa creciendo, agregando millones de pequeños sacos de aire nuevos, llamados alvéolos, al pulmón en crecimiento. Los alvéolos se asemejan a burbujas diminutas y huecas cuando están completamente formados. Entre las semanas 20 y 22 de embarazo, dos tipos especiales de células, llamadas células tipo I y tipo II, se desarrollan y recubren los alvéolos. Estas células forman un revestimiento muy delgado que permite que el oxígeno y el dióxido de carbono lo atraviesen después del nacimiento.

A medida que crece cada pulmón, las arterias y venas se ramifican y siguen su crecimiento, suministrando sangre a los nuevos tejidos. Con el tiempo, pequeños vasos sanguíneos llamados capilares crecen alrededor de cada saco de aire, lo que hace que la sangre del bebé en desarrollo entre en estrecho contacto con las células del revestimiento. Al final de la semana 24, el tejido que separa la sangre del bebé y el espacio de aire potencial dentro de cada alvéolo es extremadamente delgado y está cerca de los capilares cercanos.

Cerca del nacimiento

A medida que los pulmones del bebé continúan desarrollándose, se agregan más alvéolos durante una etapa llamada etapa sacular porque los pulmones comienzan a parecerse a sacos colapsados. Esta etapa dura hasta aproximadamente las 35 semanas de embarazo. A medida que se desarrollan y crecen nuevos alvéolos, los tejidos entre ellos se comprimen y el revestimiento de los alvéolos se vuelve aún más delgado.

Durante este período, las células de revestimiento adquieren las características necesarias para su función después del nacimiento. Las células de tipo I se vuelven excepcionalmente delgadas para permitir el intercambio de gases entre el aire y la sangre después del nacimiento. Las células de tipo II desarrollan características que necesitan para producir una sustancia química altamente especializada llamada sufactante, que contiene proteínas y grasas. El surfactante forma una película en la superficie interna de cada alvéolo que evita que se colapse. Ya en la semana 24 de embarazo, las células de tipo II contienen pequeñas cantidades de tensioactivo. Desde entonces hasta el nacimiento, estas células fabrican y almacenan tensioactivo adicional en preparación para la primera respiración del bebé.

Nacimiento y posibles problemas

Los pulmones de un bebé comienzan a moverse levemente poco antes del nacimiento y estos movimientos pueden ayudar a promover su desarrollo final en el útero. Cuando un bebé nace a término, sus pulmones todavía están creciendo y agregando nuevos sacos de aire. Al nacer, solo hay entre un octavo y un sexto del número adulto de alvéolos. Los sacos de aire continúan agregándose hasta que el niño tiene aproximadamente 8 años. En ese momento, alrededor de 300 millones de alvéolos están presentes en los dos pulmones, el 95 por ciento de los cuales se agregan después del nacimiento.

En la mayoría de los bebés, el desarrollo pulmonar ocurre normalmente y los pulmones están listos para funcionar cuando nace el bebé. Si un bebé es prematuro, nacido antes de las 36 semanas, sus pulmones pueden estar inmaduros y no funcionar bien. Esto puede causar un problema potencialmente grave llamado síndrome de dificultad respiratoria en el que un recién nacido tiene dificultad para respirar. Hay varios tratamientos disponibles que generalmente ayudan a aliviar este problema, incluido el tratamiento del bebé con surfactante medicinal y períodos intermitentes en un respirador inmediatamente después del nacimiento, señalan los autores de un informe de 2007 publicado en la "Base de datos Cochrane de revisiones sistemáticas".