La función del cordón umbilical y la pared del útero

Durante el embarazo, un feto depende del cuerpo de la madre para muchas funciones vitales que apoyan su crecimiento hasta el nacimiento. La pared uterina juega un papel importante en la instalación y el mantenimiento de este sistema de soporte. El cordón umbilical sirve como conducto que ayuda a la madre y al feto a mantenerse conectados física y funcionalmente.

Endometrio uterino

La pared del útero tiene una capa interna delgada llamada endometrio. En ausencia de embarazo, esta capa se desprende en gran medida cada mes cuando comienza el flujo menstrual. La pared uterina también tiene una capa muscular gruesa llamada miometrio. Cuando una mujer queda embarazada, el embrión se implanta en la superficie interna del endometrio aproximadamente 5 días después de la concepción. En las etapas más tempranas, el feto recibe su nutrición de las glándulas del endometrio, que secreta un líquido rico en nutrientes y recibe oxígeno de los vasos sanguíneos maternos cercanos.

A medida que el embrión en crecimiento se agranda, queda rodeado por el endometrio uterino. Las células de la membrana fetal llamadas corion forman cordones de células, llamadas vellosidades, que crecen hacia la parte del endometrio debajo del feto y finalmente forman la parte fetal de la placenta. En respuesta, los vasos sanguíneos maternos y los grupos de células en el endometrio que están cerca de estas vellosidades fetales crecen y se expanden, desarrollándose hacia la parte materna de la placenta.

Músculo uterino

La progesterona, una hormona producida por los ovarios y la placenta durante el embarazo posterior, hace que las células musculares de la pared uterina se dividan y multipliquen. Como resultado, el miometrio uterino se vuelve progresivamente más grueso a medida que avanza el embarazo. La progesterona también inhibe las contracciones dentro del engrosamiento del miometrio, lo que ayuda a mantener el útero no contráctil. A medida que se acerca el momento del parto, los niveles de progesterona disminuyen y el músculo uterino comienza a contraerse periódicamente, comenzando el proceso de parto que ayuda a mover al bebé hacia el canal del parto.

Cordón umbilical

El cordón umbilical en el momento del nacimiento suele tener de 1/2 a 3/4 de pulgada de diámetro y alrededor de 20 pulgadas de largo. Se adhiere al abdomen fetal y contiene arterias y venas fetales que transportan sangre fetal hacia y desde la placenta. Cuando los vasos fetales del cordón llegan a la placenta, continúan hacia las vellosidades fetales, donde el tejido extremadamente delgado que constituye la barrera placentaria separa la sangre fetal y materna.

Los nutrientes, el oxígeno y otros compuestos en la sangre de la madre nutren al feto al atravesar esta barrera y entrar en las venas umbilicales que llevan la sangre de regreso al feto. El dióxido de carbono fetal y los compuestos de desecho que llegan a la placenta también atraviesan la barrera placentaria y llegan a la sangre de la madre, que se los lleva. Debido a que los vasos fetales tienden a ser más largos que el cordón, comúnmente se retuercen y se doblan dentro del cordón, lo cual es normal.

Problemas

Aunque el embarazo progresa sin problemas en la mayoría de los casos, ocasionalmente se desarrollan problemas en la pared uterina o en el cordón umbilical. Aproximadamente en 1 de cada 100 nacimientos, se forma un nudo en el cordón umbilical que puede tensar e interrumpir el flujo sanguíneo fetal. Esta es una situación de emergencia que puede causar una caída potencialmente peligrosa de oxígeno fetal. A veces, se forma un nudo cuando un feto pasa a través de uno de los lazos del cordón durante el proceso de parto, un problema que generalmente no causa efectos duraderos si se resuelve rápidamente.

Varios problemas en la pared uterina pueden poner en peligro al feto. Si se produce un sangrado anormal en la parte de la pared uterina que ayuda a formar la placenta, esto puede interrumpir la conexión entre las partes fetal y materna de la placenta, una condición llamada desprendimiento de la placenta. Una revisión publicada en la edición de septiembre de 2011 de "Clinical Perinatology" indica que el sangrado uterino probablemente sea responsable de alrededor del 10 por ciento de los partos prematuros. Otros problemas de la pared uterina incluyen la contracción anormal del músculo de la pared uterina, que puede provocar un parto prematuro. A veces, esto se debe a una disminución anormal de los niveles de progesterona, que a menudo se puede tratar con suplementos hormonales o medicamentos.