Razones del dolor de cuello que se irradia

El dolor de cuello es un problema común, aunque su prevalencia varía entre poblaciones y grupos de edad. Una revisión de junio de 2006 en el "European Spine Journal" informó que el riesgo promedio de por vida de desarrollar dolor de cuello es de casi el 50 por ciento. El dolor de cuello puede deberse a varias causas, que van desde lesiones menores hasta trastornos degenerativos crónicos o enfermedades potencialmente mortales. El dolor de cuello que se irradia hacia la cabeza, el brazo, la parte superior de la espalda o el pecho puede ser un síntoma de un nervio comprimido.

Irritación de los nervios

Los médicos usan el término radiculopatía cuando se refieren a los síntomas causados ​​por la compresión o irritación de un nervio cuando emerge de la médula espinal. La radiculopatía cervical es una frase más específica que se usa para describir los signos y síntomas generados por la compresión de una raíz nerviosa en su cuello. Los síntomas más comunes de la radiculopatía cervical son dolor y sensaciones inusuales (frío, calor, entumecimiento, hormigueo o descargas eléctricas) que a menudo se irradian hacia los brazos o dentro de ellos.

Artritis

Al igual que el resto de la columna, el cuello está compuesto por varias vértebras óseas apiladas, cada una de las cuales está separada de sus vecinas superior e inferior por discos de cartílago duros. Cada vértebra tiene un arco que se proyecta hacia atrás a través del cual pasa la médula espinal. En cada nivel de la columna, un par de raíces nerviosas emergen de los portales entre los arcos de las vértebras adyacentes.

Las complejas articulaciones entre los arcos de las vértebras están sujetas a lesiones y artritis, al igual que las articulaciones de otras partes del cuerpo. Cuando la artritis causa un crecimiento excesivo óseo de los portales nerviosos, los nervios emergentes pueden comprimirse. La espondilosis cervical, o artritis, es una de las principales causas de radiculopatía cervical, según los médicos del Hospital de Cirugía Especial de Nueva York en un artículo de la edición de octubre de 2011 del "HSS Journal" del hospital.

Hernia discal

Los discos que separan las vértebras cervicales están compuestos por un anillo exterior de cartílago resistente y una "pulpa" interior de material elástico más suave. A medida que envejece, los discos del cuello pierden humedad y sus anillos exteriores se debilitan. Un desgarro o rotura en el anillo puede permitir que el centro pulposo sobresalga. Esta afección, llamada hernia o ruptura de disco, puede provocar la compresión del nervio que emerge de entre las vértebras adyacentes. Una revisión de diciembre de 2010 en el "Journal of Korean Neurosurgical Society" informó que aproximadamente 1 de cada 5 casos de radiculopatía cervical degenerativa se deben a una hernia de disco.

Causas inusuales

Varias condiciones inusuales pueden desencadenar un dolor de cuello irradiado. El tumor de Pancoast, un cáncer que se presenta en la parte superior del pulmón, puede comprimir las raíces nerviosas cervicales y causar dolor en el cuello, los hombros y los brazos. Asimismo, el cáncer que invade la columna cervical o las estructuras que la rodean puede generar dolor de cuello que se irradia a las extremidades superiores. Las costillas cervicales (costillas anormales que sobresalen de las vértebras cervicales) pueden comprimir un nervio cervical y generar dolor en el cuello y el brazo. La inestabilidad de las vértebras cervicales, como ocurre a veces en personas con artritis reumatoide, puede desencadenar un dolor de cuello que se irradia a la cabeza, el oído o el ojo.

Debido a las muchas causas potenciales de la radiculopatía cervical, cualquier dolor de cuello persistente, irradiado o no, debe ser evaluado por un profesional de la salud.